BLURRED LINES

The Sunday Times

  J. W. Anderson 2013, London Collections

J. W. Anderson 2013, London Collections

Two key moments came together at the J W Anderson spring/summer 2016 menswear collection in London this year.  For me, at least. It began with the soundtrack, the one piece of vinyl that remains in my possession in middle age and recorded in 1977: the mesmeric spoken word album ‘Private Parts’ by the avant-garde American composer Robert Ashley. Here it was cut and pasted between the opening sighs from Madonna’s ‘Bedtime Story’ and beginning with the oh-so familiar line - to me, at least: ‘He took himself seriously’. It could be describing Anderson himself, or at least his attitude to fashion, or rather menswear, or rather everything that followed on the runway that provided key moment number two: cropped and cuffed trousers, chiselled court shoes with winged ankle straps in the glossy reds and silvers of enamel paint.  The term menswear sells short this approach to design but no more so than the outmoded androgyny and unisex. Both have been bandied about to describe the current catwalk trend for blurring the line between male and female fashion. 

It may not be up there with Dior’s New Look, and it's not necessarily new - but it is a touch radical nonetheless. Inspired, even. A welcome departure from the style and heritage brand, the permanently casual, the designer kit of those with the wealth or fame to act on the advice of a payrolled stylist. It's something I’d hoped to see happen since the 1970s when a similar trend was in the air and on the streets; when the platform shoe was the great leveller, and stick-thin boys on high-rise estates were feminised by feather-cut hair and high-waisted flares.  That decade is being referenced by the designers leading the pack on gender blurring - Anderson, Thom Browne, Craig Green - along with others keen to appropriate familiar female attire by putting men in skirts, blouses and bustiers. 

So this is not the 1990s when Calvin Klein steered  jeans, t-shirts, and unisex scent through the great gender divide. Its not the 1980s when Jean Paul Gaultier debuted the kilt-skirt forboys. That was simply too quirky, too fun. These current designers do take themselves seriously, presenting something of the dandy highwayman, the Bauderlarian flâneur on the runway. A little provocative; a little too pretentious. The latter was evident within the show notes at Prada during Milan Mens Fashion Week: 'Gender is a context and context is often gendered…These shows are the perfect moment to analyse this subject more deeply to measure what the genders share. Thom Browne, the man that re-made and remodelled the modern suit by revealing the ankle and the wrist, has put it more succinctly : 'I want my work to be something that makes people think. This is when fashion is at its best, when it makes you do a double take; when it makes you ask Why?; when it takes cut, design and fabric out of its comfort zone and out of context. 

These are the themes I wanted menswear to address during my stint as a tailor in the late-1970s at the London College of Fashion, where Jonathan Anderson graduated a few years ago. My best mate there was a titular Muslim from Turkish-Cypriot stock whose parents aversion to the English was outweighed only by a hatred of homosexuality. Before I was banned from the household the pair of us raided the back catalogue of mens attire taking in knickerbockers, spats and plus-fours on the way. Then later, in 1980 - for one night only - came the skirt. A bid to traverse the limitations of menswear rather than road-test transvestism. It was a box-pleated Jasper Conran half-kilt affair in black watch tartan, accessorsied by buckled quaker shoes from Anello & Davide, white football socks and a Crombie. I knew that nothing I ever said or did after that would match the look of horror, sadness and disgust on my mothers face - taking heroin, converting to Islam. Nothing.  For me, the wearer, it was the vulnerabilty of the experience and the exposure that was alarming. Mastering those billowing pleats under the force of a gusty subway breeze. The greater challenge being the catcalls, the double takes, and the drunken homeless woman clutching a bottle of meths at the exit to the underpass.  You dirty bastard! I’m calling the police, she bellowed as I passed.  'You tried to get my knickers off’.  Had the cops arrived, a box-bleated skirt would have been evidence of my innocence, or a clue to a more perverse offence or offensive perversion.

Time and fashion marched on. The male skirt now comes into its own in the margins of the present. Witness it in the wardrobe of crossing-dressing artists and comedians. The musician Ezra Furman sings about it, looking like his wearing his little sisters clothes when his parents are out : Making the rounds in my five dollar dress/I can’t go home, though I’m not homeless’. All of which lacks the flare of what was showcased at fashion week. The themes echoed the revivalism and modernity evident in the early-1970s, yet without the underlying muscularity of a designer like Anthony Price - a major figure during that heady moment when pop, fashion and androgyny bonded. Despite the glitter and the gaudiness, hes silhouettes -  inspired by the illustrated gay clones of Tom of Finland - were an antidote to the neutral shape of flat chests and skinny hips.  He created trousers that highlighted the crotch and lifted the rear.  Jonathan Anderson has opted for an emasculating look, cut for women and worn by men. There was no gay fantasy there, he has said.

The emergence of this current trend begs the question - why now?  Some might draw parallels between the wider cultural and social context of the 1970s and the present. Back then, heels were higher than expectations in a time of industrial strife and unrest.  Today, we have the imposed austerity and relative poverty that has left society in a worse state, according to the clapped out comedians and washed-up child stars leading the revolt. Others argue that the runway is reflecting the new awakening on sexuality and gender, as the marginalised outlaws of the past hitch their wagons to the mainstream; sisters and brothers under the skin of a rainbow flag. Lest we forget, this is the age of the ‘gender fluid Ruby Rose (Orange Is The New Black and the canonisation of Caitlyn Jenner. 

But as many a cultural historian will confirm, men’s fashion transitions in more muscular moments. For instance, when war and revolution are to the fore.  Perhaps this current trend in fashion - insignificant in the greater scheme of things - is a reaction to global unrest, rather than a trans-gender sexagenarian becoming a cover girl. The more immediate question for designers themselves is whether this look will sell.  If it does it will be because the major brandsidentified with luxury and status take it on. And they have. The new creative director at Gucci, Alessandro Michele, paraded the male models in pussy bow blouses as part of a recent collection. Burberry took a similar approach. While earlier this year Selfridges launched a temporary space called Agender and did away with male and female mannequins.  Its a development that chimes with the androgynous future anticipated by the revered fashion historian Anne Hollander, author of  Sex And Suits’, who died last year. And something she would have welcomed. In the essay Girlie Men: Revamping Male Couture she wrote: 'For generations (men) had to look tough, modest, honest, and restrained under plain suits or plain sportswear. Masculinity was allowed no erotic range in dress; the phallic necktie, licensed to reflect light and glow with color, was famously men's only hope.'

 

THE SUIT IN POLITICS

The Independent

  Rick Owens A/W 2015 Menswear, Paris

Rick Owens A/W 2015 Menswear, Paris

When he dressed in a crisp white suit and set about documenting the 1960s counter culture, Tom Wolfe was said to be using the suit as a mirror to reflect the status of others so that he himself remained a mystery. There has been but one sighting of the white suit in British politics - when it represented the independence of former TV newsreader Martin Bell, during his brief stint as an MP. While the catwalks of fashion week play host to Rick Owens boy frocks with peep-holes for an exposed penis, parliament remains the first and final resting place of the traditional - some might say bland and boring - suit. The choice of colour being one or two shades of grey, rather than fifty. Fashion and politics have always made for strange bedfellows, particularly when it comes to menswear - on both sides of the house.

Whatever the achievements of John Major during his tenure at Downing Street, he is forever cast as the man in the grey suit. Even when it emerged that there had been a extra-marital dalliance with Edwina Currie, no one truly believed that there was anything else to him other than a vest and underpants that were possibly held up by braces. David Lloyd George once said of an MP that crossed the floor that he ‘has sat for so long on the fence that the iron entered his soul’. With Major, it was as though the slate grey of his suits had seeped into his hair, complexion and soul. At least that was the view of his critics, and the team at Spitting Image.

Yet there was something paradoxical about the charges levelled at Major by way of his attire. He was a fossilised version of conformity at the head of party criticised for its rugged individualism. The look of John Major was such an anachronism during his time as Prime Minister- and on someone holding high office so young - that it became shrouded in a kind of strangeness. This was normal taken to an extreme, in a moment when extreme oddness was moving into the mainstream.  He was the missing band member from Dexys Midnight Runners, suited and booted on the cover of  Don't Stand Me Down and Kraftwerk circa Trans-Europe Express.

Like his predecessor, Major hailed from comparatively humble origins in an institution where pedigree, birth right and postcode dominated. It wasn’t simply that he was wearing a suit, it was that he was wearing the wrong suit. This was not made-to-measure from Saville Row but a nod to the commuter belt and executive suite suit of the organisation man of 1950s America. As Tom Rath, the protagonist of the suburban novel of the era The Man In The Grey Flannel Suit says, ‘I care nothing for myself. I am a dedicated human being’. 

The Major suit, and by extension the boring grey suit in politics, had become shorthand for constancy, security and tradition, in a changing world. For the wearer it was a way of conveying that he had no time for vanity or the fripperies of fashion; his loyalty was to the company, the party, the cause - the peopleeven. In this supposed absence of vanity there is equally something of the imposed austerity of the British puritan. A figure that was said to wear 'the odious and ridiculous parts of their character' on the surface. Nothing was concealed; all was revealed.  Similar could be said of politicians. But in recent times they've moved towards the casual on weekends away from the Westminster village. It’s a bid to embrace modernity and empathise with the masses.

Suits were returned to the closet as we witnessed Tories tie-less and in shirt sleeves, and their Labour number in v-necks and denim. The shrimp-pink chino and the mustard chord, once synonymous with the sibilant S and the fey ways of the effete outsider, was enjoying a renascence from Chequers to Chipping Norton. These were donned for photoshoots when MPS where snapped outside their country piles offering condolences following the death of a princess, the bombing of a city, or apologising for extra-marital affairs and expenses.

But it's the desperate attempts by members of the house to be relevant, by way of accessories, that sticks in the mind. That ill-advised PR move by William Hague - in the crowd at the Notting Hill carnival, in a baseball cap. More recently, there was something desperate, even tragic about Labour’s upper class Lady Bountiful, sexagenarian Harriet Harman making a point in a t-shirt at the dispatch box: ‘This Is What A Feminist Looks like’. Whatever mistakes David Cameron may have made in office, opting out of wearing this item - while Clegg and Miliband caved in - was a shrewd move.

Historically, it is those on the left that make the biggest fashion faux pas in an effort to be anti-fashion, and cast themselves as one of the people.

Although a manifesto described as the longest suicide note in history, contributed to Labours election defeat in 1982, the look of the party leader Michael Foot played a part.  As much as he claimed to represent the spirit of the time he was a throwback to the 1950s, and earlier. The duffle coat and long hair were a hangover from the Aldermaston march, and an era when Foot, the young radical, said ‘the nation needed to be won over by socialism’. Oblivious to the news that the working class were sick of austerity, the demobbed suit, and rationing and were embracing consumerism,  even appropriating the dandified edwardian look of another class, when it came to the teddy boy.

Similarly the attempts of the left-wing aristocrat Anthony Wedgwood Been to cast himself as working class by removing much of his privileged past from Who's Who dressing in archaic ties and a dishevelled suit. The whole routine smacked of self-conscious posturing that only the few would fall for. In such instances there is an element of the character actor in the politician, when it comes to their wardrobe. A trend that that brings to mind the words of fashion writer Christopher Laverty when describing the clothes in Wes Andersons The Grand Budapest Hotel: “They wear clothes as armour, as subtext, or, crucially, as a visual bait-and-switch. When the armour cracks or is discarded, we notice. We can read their interiors by studying their exteriors.” 

 

 

A BOY GEORGE INTERVIEW

Vogue Paris

  Boy George by David Sims, 2011, Spring Studios, London. Courtesy Vogue Paris.

Boy George by David Sims, 2011, Spring Studios, London. Courtesy Vogue Paris.

Né à Londres il y a cinquante ans, Boy George a connu la gloire comme l'homme avant flamboyant de la Culture Club. Il a obtenu un succès en tant qu'artiste solo et un dj de club, d'être finalement reconnu comme un auteur-compositeur dans son propre droit avec l'acclamé par la critique Taboo scène musicale. Au cours des dernières années, une peine de prison et la toxicomanie lui ont apporté plus de titres de journaux que sa musique. Désormais libre, «propre» et sobre, il a réformé Culture Club pour un album et tournée pour trentième anniversaire du groupe.

Culture Club réforment pour un album et une tournée. Pourquoi maintenant?
Comme je l'ai plus je l'ai accepté qu'il y ait une sorte de magie pour être dans un groupe. Autant que j'ai eu du succès en tant qu'artiste solo, il y a quelque chose de spécial à propos de Culture Club et ce qu'elle représente. Il était toujours en suspens pour moi, la façon dont il est tombé en morceaux. Les rares fois où nous avons ensemble et fait des choses qu'il a toujours été un peu à moitié. Je ne suis pas toujours dans le bon état d'esprit. Maintenant, je sens que je suis dans le meilleur état d'esprit, je l'ai jamais été de le faire. 2012 sera le 30e anniversaire. Avant que nous allons jouer à 40.000 personnes en Australie à la veille du Nouvel An. L'idée est d'avoir autant de plaisir avec elle que possible, mais ce qui est mon idée générale de tout ce que je fais en ce moment.

Attendez-vous à répéter certains des succès du passé?
Je ne l'ai jamais essayé de rivaliser avec moi-même. Je ne l'ai jamais essayé de rivaliser avec ce que je faisais dans les années 1980. Je sais que beaucoup de mes contemporains ont fait tout ce qu'ils peuvent pour rester dans la première place, la vente de leurs vies pour un cheeseburger. J'ai toujours travaillé, peu importe ce qui se passe dans ma vie. Tant que je suis un emploi rémunéré, je vais bien.

Comme homme d'état aîné de pop-vous l'intention d'être pertinent ou royale?
Nous ne pouvons pas être pertinents. Nous ne pouvons pas rivaliser avec Tinchy Stryder. Nous avons commencé à écrire. Mon morceau préféré est appelé «L'homme qui a trouvé Dieu et a perdu son sourire. Il est comme 'The Church of the Mind Poison', mais en mieux. Je suis en train de prendre toutes les choses qui me ont influencé du reggae au Joni Mitchell à Marc Bolan et les mettre ensemble pour faire de belles chansons. Il y a une chanson appelée «Transistor». Il est quand j'étais un enfant marchant dans les rues de Londres au sud écoutant la radio un dimanche. De toute évidence, en Angleterre maintenant, vous n'êtes pas pertinent pour la radio si vous êtes trente passé. Une ligne de la chanson: «Vous êtes trop vieux pour la radio, il a été décrété / Mais la jeune fille dans les choses de la première rangée, vous êtes juste un rêve». Voilà ce qui arrive lors des concerts. Je vois les enfants à seize ans de venir me voir. Je suppose qu'ils aiment un monstre.

Pouvez-vous me souviens encore de ce que vous a poussé à être dans un groupe?
J'ai jamais eu un plan. Je me suis toujours ailée il. Je suis toujours l'improvisation. J'ai eu de la chance. J'étais au bon endroit. Ce fut une belle et glamour accident. Timing a joué un rôle. Tous mes amis recevaient records offres. Je ne pouvais pas être arrêté. Aucun label ne me signer parce que les gens me voyaient comme une drag queen. Qui va acheter ça? Les gens ne comprennent pas. Tout sur moi était une contradiction mais ce genre de travaillé. Je ne pensais vraiment pas que les petites filles étaient va crier à moi. Ma carrière a été autant une surprise pour moi car il a à tout le monde.

Votre son est certainement une contradiction. L'image était extrême, mais la musique était pop mainstream.
Un autre accident. J'allais être Bowie, Marc Bolan, les Banshees. Mais je toujours aimé tout, de Bowie à Gladys Knight. Puis je me suis ensemble avec ces trois gars et il est devenu autre chose. Ils ont créé un son pop. Il a travaillé et est devenu tout à fait différent de ce que je l'avais prévu. Je voulais être «Enfermez vos fils» et sombre et dangereux. Mais il n'a pas été moi. Ce ne fut pas dans ma nature.

a toujours été important pour vous la musique?
Depuis que je suis une musique d'enfant a collé ma vie ensemble. Il y a toujours eu une bande sonore des événements dans ma vie. Quand je suis en prison, j'écouté David Bowie 'Quicksand' encore et encore. La musique fait sens des choses à moi, si je suis triste ou tiré au-dessus, il y a toujours une chanson en fonction de l'humeur, quelque chose de «Mississippi Goddamn» à «Geraldine» par Glasvegas.

Ecrivez-vous vos meilleures chansons à vos pires moments?
Non, je ne pense pas. Quand je suis impliqué dans ce que je fais tout est mieux. Bien que je aurais pu dire autrement quand je foiré. Je ne suis certainement certainement plus connecté à ce que je fais avec émotion et qui a été un grand changement. Ce fut le cas avec «Somebody To Love Me 'la piste Je l'ai enregistré avec Mark Ronson. Je venais de sortir de prison. Je venais de sobre. le timing de Mark était sur place.

Vos goûts musicaux attirent souvent sur ce millésime de 1972.
Absolument. Eh bien, les années 1970 arrêt complet. Je suis toujours associé avec les années 1980, mais je suis plus un produit des années 1970. Il était tellement éclectique. Il était mental. Vous avez eu la Dance Band Goombay là-bas avec les Sex Pistols, Sparks et Michael Jackson.

Qui était le dernier chanteur que vraiment vous a touché?
Amy Winehouse). Son chant était si facile. Il était comme elle n'a pas eu à faire quoi que ce soit. Je ne pense pas qu'elle a utilisé la moitié de ce qu'elle pouvait faire.

Avez-vous des autres grands projets en cours?
Je viens de terminer un livre intitulé «King of Queens". Il est un de luxe et édition coûteuse, car elle est un livre de photographie. Il est une archive de toutes mes photos personnelles remontant à quand j'étais child.I pense qu'il ya quelque chose de magique photographies anciennes. Il y a cette image étonnante prise en 1979, la première nuit que j'ai jamais deejayed. Il est comme je suis complètement en traînée.

Avez-vous mis les événements des dernières années derrière vous?
Cela peut sembler pessimiste et je ne veux pas dire à. Mais je me suis toujours senti que la vie était un exercice très futile. Pourquoi faisons-nous ce que nous faisons? Pourquoi créons-nous tout ce drame? Au cours des deux dernières années, je pensais que je dois commencer à me profiter non seulement avec mon travail mais des choses banales. Avoir une tasse de thé. Etre présent dans votre vie, je sais qu'il est un peu un cliché. La chose importante qui est arrivé à moi dans les cinq dernières années est que j'ai grandi. Il est quelque chose que je ne pouvais pas avoir même envisagé de dire auparavant. Il se sentait toujours comme reddition. Il était répugnant pour moi. Je voulais être toujours immature. Il existe un réel pouvoir en grandissant, et il est venu comme une révélation pour moi.

Il était probablement impossible d'être quoi que ce soit, mais impliqué dans votre expérience de la prison.
Eh bien, je suis allé en prison propre. Être dans une position très forte en termes de mon rétablissement signifiait que je pouvais choisir comment faire l'expérience de la situation. Je devais traiter avec elle - ce fut réel. Mais je ne serais pas été en mesure de traiter avec elle si je ne l'avais pas été sobre et a eu un peu de clarté. Je suis un bien meilleur DJ maintenant je suis propre. Plus soucieux de ce que je joue, maintenant que je ne suis pas déconner. Tout au long de ma carrière, je l'ai toujours eu un pied dedans et un pied dehors. Je pris les choses pour acquises. Mais au cours des cinq dernières années, je me suis rendu compte de la chance que je suis. En prison, je pensais que je l'ai fait pour moi. A New York, balayant les rues de Chinatown pour mon service communautaire, ramasser chi bok à mi-sept heures du matin, je me souviens avoir pensé: «Ce ne serait jamais arrivé à Bowie. Je l'avais toujours prévu de se sane à 40. Il m'a fallu sept ans de plus pour arriver au point où je pris le contrôle.

Êtes-vous toujours une personne de la toxicomanie et les extrêmes?
Ididn't ont un bouton d'arrêt dans le passé. Je me comporte encore mal mais je peux me voir faire. L'industrie de la musique vous permet de rester dans la petite enfance. Vous restez retardé parce que beaucoup est fait pour vous. Je suis maintenant conscient que les gens paient pour mes vols. Je ne prends pas les choses pour acquises. Bien que je n'ai profité dans le passé. Cela ne veut pas comment je fus élevé. Quand j'étais dans Culture Club Je l'habitude de téléphoner à ma mère et lui dire sur les chambres d'hôtel, et comment il y avait un jacuzzi. Je dois encore que. Récemment, à Hong Kong, je tweeted une image d'une toilette de l'hôtel parce qu'il était si impressionnant.

Vous sentez-vous plus à la terre ces jours-ci?
Curieusement, j'ai toujours été. Je pense que sous tout cela, je l'ai toujours été George de Eltham, et les gens le sais. Quand je suis en prison, je me suis beaucoup de courrier. Il était très puissantes lettres obtenir lorsque vous êtes enfermé. Les gens que je ne savais pas me écrire ces belles lettres. Peu de temps après avoir été libéré, un portier au Dorchester m'a dit: "Je suis très heureux de vous voir si bien". Il y a encore beaucoup de bonne volonté envers moi. Je me souviens que ma mère m'a dit: '? Les gens aiment vraiment fils, pourquoi ne l'obtenez pas. Maintenant, je pense que je fais.

Voulez-vous jamais prendre leur retraite?
Je ne veux pas faire cela pour toujours. Je voudrais trouver un autre rôle en tant que compositeur ou peut-être en cours d'exécution d'une étiquette. J'apprécie le processus de recherche de nouveaux talents. Cela pourrait être l'avenir. Je ne veux pas faire traîner les choses. Je ne me définis pas par ce que je fais plus. Je l'ai fait quand j'étais jeune. Je craignais que les gens me voyaient et où je me trouvais dans les charts. Je sais maintenant que rien de tout ce qui compte. Ma santé mentale personnelle est plus importante que toute autre chose.